España participará en las dos futuras misiones de la NASA a Marte

La cooperación entre ambas partes se inició hace tres años con la construcción por parte española de la estación meteorológica que fue instalada en el robot Curiosity, que ya está sobre el planeta rojo

España firmó ayer un acuerdo con la NASA para ampliar la colaboración que ya mantiene con la agencia estadounidense a las dos futuras misiones a Marte, InSight, en 2016 y Mars 2020. La cooperación entre ambas partes se inició hace tres años con la construcción por parte española de la estación meteorológica que fue instalada en el robot Curiosity, que ya está sobre el planeta rojo.

La extensión del acuerdo entre los dos países lo suscribieron el administrador de la NASA, Charles Bolden; el director del Centro para el Desarrollo Tecnológico Industrial (CDTI), Francisco Marín, y el director general del Instituto Nacional de Técnica Aeroespacial (INTA), Ignacio Azqueta, en el Salón Aeronáutico de Le Bourget, que se celebra esta semana en Francia.

La industria española se encargará de preparar una nueva estación ambiental (REMS, en sus siglas en inglés) dotada de sensores meteorológicos para el entorno marciano que irá acoplada al InSight, cuyo lanzamiento está previsto en marzo del año próximo con el principal objetivo del estudio geológico y sísmico del planeta.

Comunicaciones

España también realizará una antena de comunicaciones de alta ganancia (HGAS) para la misión Mars 2020, que está programada para julio de ese año y cuyas metas serán detectar posibles indicios de vida en el pasado, así como el ensayo de tecnologías que permitan generar oxígeno.

En uno y otro caso, los dos instrumentos serán una evolución de los que se están utilizando en la misión Mars Science Laboratory (MSL), que permitió en agosto de 2012 el aterrizaje en el planeta rojo del vehículo explorador Curiosity.

Space Exploration Expert Predicts People on Mars by 2025

SpaceX CEO Elon Musk says if things go according to plan people will be on Mars just nine years from now.
During an interview Wednesday at the Code Conference in southern California, Musk, the head of the Space Exploration Technologies Corporation, said that “we should be able to launch people in 2024, with arrival in 2025.”
Musk also says he plans to go to space himself in about four to five years, but only into orbit around Earth.
Musk also runs Tesla Motors, which has been at the forefront of self-driving car technology. He says he sees Apple as more of a competitor than Google in the autonomous vehicle market, but suggests they may be too late to compete with Tesla.
He believes Apple will go into volume production of the cars no sooner than 2020.
read more: http://www.haaretz.com/israel-news/science/1.722877

NASA selects Sierra Nevada for Mars 2020 mission contracts

NASA recently awarded Sierra Nevada Corp.’s (SNC, Louisville, CO, US) Space Systems, a business area of aerospace and defense company SNC, multiple contracts to supply critical hardware for the Mars 2020 mission. Scheduled to launch in 2020, the robotic science rover will investigate key questions about the habitability of Mars and assess natural resources and hazards in preparation for future human expeditions to the red planet. Under the new contracts, SNC will design and manufacture the descent brake, as well as actuators for the robotic arm and sample caching system. The instruments will enable scientists to identify and select a collection of rock and soil samples that will be analyzed and stored for potential return to Earth.

SNC’s Descent Brake Mechanism will control the speed of the tethered, car-sized rover as it is gently lowers to the surface of Mars, the final step to ensuring the rover’s safe landing. The Mars 2020 rover landing sequence will mirror that of NASA’s Mars Science Laboratory (MSL) Curiosity rover that landed on Mars in 2012. SNC designed and manufactured the Descent Brake Mechanism for that mission as well, enabling Curiosity’s gentle and precise landing. This achievement was a major milestone for NASA as it marked the first time a spacecraft of that size and weight was able to successfully land on another planet using a tethered system thus paving the way for future missions.

“SNC has been supporting NASA’s Mars Exploration Programs and missions since 1992, through the delivery of highly reliable and complex systems,” said Mark Sirangelo, corporate vice president of SNC’s Space Systems business area. “We are proud of our long and successful history of delivering mission-critical hardware for some of the most challenging interplanetary missions. We look forward to maintaining our long­ standing collaborative relationship with NASA and JPL as they continue to push the boundaries of exploration with each increasingly ambitious mission.”

The Mars 2020 program will mark the 13th time SNC has provided hardware for spacecraft orbiting or landing on Mars; including multiple planetary gears, camera actuators and battery thermal control devices for Spirit and Opportunity, the latter of which is still functioning after 12 years of surface operation, well beyond the expected mission duration.

NASA’s Mars 2020 rover will hunt for signs of alien life, produce oxygen from Mars atmosphere

NASA has announced that the next Mars rover — currently codenamed Mars 2020 — will be outfitted with an array of sophisticated, upgraded scientific instruments that will let it delve deeper and farther than Curiosity, with the hope that it will be able to uncover signs of life on Mars. Perhaps even more excitingly, Mars 2020 will also be equipped with a new instrument that can convert the carbon dioxide in Mars’ atmosphere into oxygen — this is of utmost importance if humanity ever colonizes Mars — and another instrument that will gather and store Martian rock samples for eventual return to Earth.

If you haven’t followed the Mars 2020 story, I suggest you read our original story detailing the scientific scope of the mission. In short, though, the Mars 2020 rover — which is targeting a 2020 launch date — will look almost identical to Curiosity and will land on Mars in the same crazy-sky-crane way. The idea is to reduce R&D costs and capitalize on the massive success of Curiosity by using most of the same framework — but landing in a different spot, and equipping the rover with better/different instrumentation.

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Curiosity 2 : comment transférer des données de Mars vers la Terre

La France n’a pas encore envoyé un astronaute sur la Lune. Mais l’un de ses équipements high-tech foulera prochainement -si tout se passe bien- le sol de Mars.

Les équipements du Rover 2020 (Source : Nasa)

Parmi les sept instruments scientifiques qui équiperont le futur rover Curiosity 2, qui devrait se poser sur la planète rouge dans quatre ans dans le cadre du projet Mars 2020, la NASA a retenu la “caméra chimique” Super Cam, fruit d’une coopération entre l’Institut de recherche en astrophysique et planétologie de Toulouse (Irap) et un laboratoire californien. “Cette caméra sera chargée d’analyser les roches, explique Sylvestre Maurice, astrophysicien et planétologue à l’Irap-CNRS-Université de Toulouse-Observatoire Midi-Pyrénées. Grâce à un laser, elle “excitera” les roches récoltées, pour obtenir un “film chimique”. En clair, le “film” en question prendra la forme d’une courbe animée, semblable à celle des électro-cardiogrammes, ce qui permettra l’analyse des données.

Bien entendu, la question du transfert de ces données est déterminante. Car en attendant la mission qui devrait enfin rapporter des échantillons du sol martien, vers 2030, les données techniques sont le seul butin que Curiosity 2 pourra transmettre.

70 Mo par jour

A l’échelle “terrestre”, le volume de données concerné n’a rien d’extravagant : Curiosity 2 récoltera environ 500 méga-bits par jour, soit 70 méga-octets, l’équivalent de 20 chansons MP3. Si le volume ne semble pas colossal, encore faut-il l’expédier… à plusieurs millions de kilomètres ! Il faut en effet quatre minutes pour envoyer des ondes vers la Terre quand celle-ci est à 75 millions de kilomètres de Mars, et 20 minutes quand elle en est distante de 380 millions.

Pour optimiser  la transmission, il faut d’abord compresser les données : “il s’agit de faire passer le maximum d’informations dans un débit minimal, explique Sylvestre Maurice. Nous utilisons des algorithmes de compression “avec perte de données” (comme lors de la compression d’un format musical en MP3, NDLR), et des algos “sans perte de données”. Pour les premiers, le taux de compression varie de 5 à 10, et ils servent à transmettre des photos. Les algos “sans perte” ont un taux de compression inférieur, de 2 à 3 maximum, et ils servent à la transmission d’informations essentielles, comme les informations spectrales”. Car l’analyse du spectre de composition chimique permet d’étudier la roche : la décomposition de la lumière sert en effet à déterminer de quelle matière elle est constituée (détection de fer, d’hydrogène, etc…)

Reste la question de la transmission. Pour communiquer de la Terre vers Mars et donner des ordres au rover, la problématique est assez simple. “La Terre apparaît dans le ciel de Mars vers 10 h du matin (“heure de Mars” NDLR). Nous utilisons alors de vastes antennes, situées en Australie, en Californie et en Espagne, pour envoyer nos instructions.” Dans la journée, le rover effectue alors les tâches demandées. Il envoie ensuite les données récoltées vers la Terre.

Du problème des conjonctions dans la transmission des données

Mais il ne peut pas le faire directement, car il ne dispose pas de suffisamment d’énergie : il les envoie d’abord à un “orbiteur”, un satellite qui tourne autour de Mars. Pour cela, pas besoin que la Terre soit visible depuis la planète rouge. Ensuite, une fois que les données sont stockées dans l’orbiteur, celui-ci doit effectivement attendre de “voir” la Terre pour envoyer ses data. “La question qui se pose actuellement -entre autres- c’est de savoir quel orbiteur nous allons choisir en 2020 : il en existe plusieurs actuellement autour de Mars, dont deux américains et un indien, mais nous espérons pouvoir compter sur l’orbiteur TGO européen qui arrivera vers Mars d’ici le mois d’octobre.” Toujours est-il que les données peuvent être transmises tous les jours depuis l’orbiteur vers la Terre… sauf 3 semaines tous les 2 ans, lors d’une “conjonction”, c’est-à-dire un alignement Mars-Soleil-Terre.

Finalement, mis à part cette “éclipse anti-ondes”, il est plus facile de communiquer vers Mars que d’utiliser son portable quand on habite au fin fond d’une zone blanche.